Google Stadia en hoe het belooft gamen voorgoed te veranderen

Is dit de toekomst van gaming?

Ben je al enthousiast over Google Stadia? Sluit je aan bij de community en praat mee over de nieuwste ontwikkelingen!

Het streamingplatform van Google is eindelijk een feit. De internetgigant zette gisteren de gamingwereld op zijn kop met de officiële aankondiging van Google Stadia, dat eind dit jaar al zal lanceren in Europa. Wat is het, hoe werkt het en wat gaat deze ontwikkeling eigenlijk betekenen voor gamers? We zetten alle info op een rij.

Wat is het?

Google Stadia laat het toe om traditionele AAA-games in haarscherpe HDR-beelden met een 4K-resolutie aan 60 frames per seconde te spelen zonder dat je extra of krachtigere hardware nodig hebt. De slogan van Google Stadia spreekt boekdelen: “De toekomst van gaming past niet meer in een doos.” Met Google Stadia zeggen we vaarwel aan de klassieke console, vaarwel aan fysieke games en verpakkingen, vaarwel aan downloaden en vaarwel aan updates.

Google’s doel is om online gaming en streaming naar elk type toestel te brengen dat de Google Chrome webbrowser ondersteunt zoals tv, smartphone, pc, laptop of tablet. Het enige wat je nodig hebt, is een snelle, stabiele internetverbinding van ongeveer 25 megabits per seconde (voor een max. resolutie van 1080p aan 60 frames per seconde) en je kan meteen aan de slag in de browser. Om dat alles te verwezenlijken gebruikt Google Stadia de kracht van zijn datacenters. Deze datacenters kunnen voor elke gebruiker tot 10,7 teraflops genereren wat meer is dan de gecombineerde kracht van een PlayStation 4 Pro en Xbox One X.

De controller

Bij de aankondiging van de service werd toch een deeltje hardware aangekondigd: de veelzijdige Stadia controller! Hoewel Stadia ook controllers van andere merken zal ondersteunen heeft de Stadia-controller een streepje voor op de concurrentie. Veel gamers zullen het beamen dat een snelle reactiesnelheid in games vaak het verschil maakt tussen leven en dood. Het is dus cruciaal om een zo laag mogelijke latency (vertraging) te hebben om een aangename spelervaring te hebben. Om de reactiesnelheid van je controller inputs zo laag mogelijk te houden, verbindt de controller rechtstreeks via Wi-Fi met het datacenter dat de game naar jouw scherm streamt, in plaats van het apparaat waarop je speelt. Daardoor is het ook mogelijk om je spel voort te zetten op een ander apparaat, zonder opnieuw een controller te moeten verbinden. Met de razendsnelle shooter Doom Eternal als een van de eerste bevestigde games gaan we meteen zien of Google zijn beloftes kan waarmaken.

Het design van de controller is een gulden middenweg tussen de Xbox One-controller en PlayStation 4 DualShock 4-controller. De ergonomische vorm leunt aan bij de Xbox-controller terwijl de knoppen en analoge sticks de lay-out kopiëren van de DualShock 4. Hij is uitgerust met een USB-C aansluiting aan de bovenzijde, een 3,5 mm headphone jack aan de onderzijde en toegewijde knoppen voor de Google Assistant waarmee je stemcommando’s kan geven (met de ingebouwde microfoon) en om video’s van je gameplay op te nemen.

Hoe werkt het?

Google is wereldwijd de eigenaar van verschillende datacenters, waaronder eentje in Eemshaven, Nederland. Deze immense complexen staan vol met krachtige supercomputers die informatie van het internet verzamelen, inlezen en indexeren. De locatie van deze datacenters is cruciaal om een snelle verbinding en reactiesnelheid te krijgen van alles wat je op het internet uitvoert. Inwoners van de Benelux zullen de vruchten dus plukken van het feit dat Nederland eigenaar is van een datacenter. Wat startte als een zoekmotor is nu uitgegroeid naar een datacenter dat tal van andere applicaties heeft. Tegenwoordig bewaar je je foto’s en bestanden op Google Drive, verken je de wereld via Google Maps en natuurlijk zorgt het voor een groot aandeel van alle online advertenties die je op websites zien krijgt. Het afspelen van games en deze online streamen naar gebruikers, mogen we vanaf nu aan dat lijstje toevoegen.

Hoe gaat het gamelandschap veranderen?

Stel je voor dat je nooit meer games hoeft te downloaden, niet meer hoeft te wachten op updates en laadtijden aanzienlijk worden ingekort. Zit je op YouTube en zie je een trailer van een game die je tof lijkt? Klik erop en de game start gelijk op. Dit is wat Google belooft mogelijk te maken met Stadia. Nu games steeds groter worden, steeds vaker updates nodig hebben en steeds krachtigere hardware vereisen, lijkt Google de oplossing te hebben gevonden voor al deze problemen. Het enige wat jij nodig hebt, is een goede internetverbinding en een apparaat dat de internetbrowser Chrome ondersteunt. Je hoeft geen dure console of een nieuwe videokaart te kopen, want dat doet Google dus al voor je.

Wie graag in teamverband speelt, heeft ook iets om naar uit te kijken met Stadia. Google zegt crossplay te ondersteunen en je zou zelfs je savegames kunnen uitwisselen met andere platforms. Het is echter nog de vraag of Sony, Microsoft en Nintendo hierin meegaan. Ook ondersteunt Stadia splitscreen multiplayer en kun je meerdere streams op één scherm tonen, zonder dat dit afbreuk doet aan de kwaliteit. Iedere speler heeft namelijk zijn eigen door Google aangedreven sessie. Dit betekent ook dat hacken en valsspelen niet mogelijk zijn en battle royale games met 1000 spelers een realistisch scenario wordt.

Stadia maakt ook de afstand tussen creators en hun publiek kleiner. Streamers kunnen bijvoorbeeld hun kijkers uitnodigen om met of tegen hen te spelen. Door te klikken op een knop spring je direct in dezelfde game en sessie, of wordt je in een virtuele wachtrij geplaatst totdat je aan de beurt bent. Google introduceert ook ‘State Share’, waarmee je een exact moment uit een speelsessie bewaart en kan delen. Maak bijvoorbeeld een ‘State Share’ van een baasgevecht terwijl je op het randje van de dood staat, en daag vervolgens anderen uit om jouw State Share te openen en het gevecht te winnen. State Share opent deuren tot geheel nieuwe vormen van interacties tussen streamers en kijkers en zelfs nieuwe soorten gameplay.

Om dit te realiseren heeft Google zelf al een eigen gamestudio opgericht genaamd Stadia Games and Entertainment, met niemand minder dan Jade Raymond aan het hoofd. Raymond leidde onder andere de ontwikkeling van de eerste Assassin’s Creed en EA’s Star Wars-projecten en heeft al twintig jaar ervaring in de industrie. Daarnaast werkt Google nauw samen met ontwikkelaars als Ubisoft, id Software en Q-Games en heeft het bedrijf honderden ontwikkelkits verstuurd om het gamesportfolio uit te breiden. Tot nu toe weten we alvast dat Doom Eternal en Assassin’s Creed Odyssey tot de line-up gaan behoren, maar voor verdere aankondigingen moeten we nog even afwachten.

Waar liggen de risico's?

Het bovenstaande klinkt haast te mooi om waar te zijn en pas als de service volledig is gelanceerd zullen we weten of Google al zijn beloftes nakomt. Dat de technologie bestaat en werkt, weten we al dankzij Project Stream - Google’s testproject voor Stadia waarbij testers al Assassin’s Creed Odyssey konden spelen in hun browser. Intussen zou de techniek sterk verbeterd zijn om bijvoorbeeld beelden met 60 frames per seconden in 1080p aan te kunnen en zou in de toekomst zelfs 8K-gaming mogelijk moeten zijn, maar de vraag is of de gemiddelde gamer wel de bandbreedte en data heeft om dit te realiseren. In veel landen zijn internetgebruikers nog afhankelijk van datalimieten en het streamen van games, zeker in hogere resoluties, gaat honderden gigabytes opvreten. Ook is een bandbreedte van minimaal 25 mb/s niet voor iedereen haalbaar, waardoor Stadia eigenlijk al geen optie meer is voor die mensen. Google’s belofte om "gaming voor iedereen toegankelijk te maken," gaat dus eigenlijk al niet meer op.

Ook weten we nog niets over de prijs van Stadia. Gezien de huidige verdienmodellen in de industrie lijkt een abonnementsdienst zoals Netflix logisch, maar gaan de grote uitgevers hier wel mee akkoord? En wat gaat dat betekenen voor het aanbod games?

Wat we ook niet moeten vergeten is dat Google’s voornaamste inkomsten uit advertenties komen - advertenties gebaseerd op informatie die ze uit jouw zoek- en klikgedrag halen. Met Stadia voegt Google weer een nieuwe bron van informatie toe, door bijvoorbeeld je koop- en speelgedrag te analyseren. Of je hiervan echt wakker ligt, verschilt van persoon tot persoon, maar we hebben genoeg Black Mirror-afleveringen gezien om te weten dat dit alles behalve plezante gevolgen kan hebben.

Volgt de concurrentie?

Het is afwachten tot Sony PlayStation, Microsoft Xbox en Nintendo hun nieuwe plannen uit de doeken zullen doen. Sony en Microsoft hebben alleszins al één voet in deur met PlayStation Now (vroeger Gaikai) en Xbox's xCloud, maar zullen een tandje moeten bijsteken om aan de hoge verwachtingen van Google Stadia te kunnen tippen. Nintendo zit nog steeds op zijn eigen eilandje, maar met de geruchten dat Xbox Game Pass zich een weg zal banen naar de Nintendo Switch, lijkt het er meer en meer op dat Nintendo Switch zijn eigen unieke platform zal blijven; de console voor thuis en onderweg. Als we een gokje moeten wagen dan verwachten we snel nieuws van de twee prominente spelers.

Over Xbox gaan al hardnekkige geruchten dat er een console aankomt zonder diskdrive en met PlayStation Now biedt Sony in feite al een soortgelijke service aan als Stadia. Het zou alleen maar logisch zijn als Sony en Microsoft met hun toekomstige consoles nog breder gaan inzetten op streaming en digitale aankopen, maar het zal moeilijker zijn om volledig van de hardware af te stappen. De PlayStation 5 en volgende Xbox zullen waarschijnlijk nog altijd in de vorm van een doosje komen waar je een Bluetooth-controller mee verbindt.

Moet je je zorgen maken over de toekomst van gaming? Wij geloven van niet. Al deze evoluties zullen de keuzes van consumenten alleen maar versterken. De games waar we zoveel om geven zoals God of War, Halo, The Last of Us en Zelda gaan niet verdwijnen. De kracht van Nintendo's, Microsofts en Sony’s consoles lag uiteindelijk nooit bij de hoeveelheid teraflops die ze uitpersen. Wat er wel toe doet is de content van alle talentvolle ontwikkelaars die onder hun hoede staan. Nintendo, Sony en Microsoft hebben op dat vlak alvast een streepje voor op Stadia.

Enthousiast geworden over Google Stadia? Sluit je aan bij de community en praat mee over de nieuwste ontwikkelingen!